Receptores del dolor
En su forma más simple, el circuito del dolor del cuerpo puede ser descrito de la siguiente manera: el dolor estimula los receptores del dolor, y este estímulo se transfiere a través de los nervios especializados de la médula espinal y de ahí al cerebro. El estímulo doloroso se procesa en el cerebro, que envía un impulso a la médula espinal y los nervios para que el cuerpo reacciones, por ejemplo, retirar la mano de un objeto muy caliente.

Los receptores del dolor están presentes en todas partes del cuerpo, especialmente en la piel, las superficies de las articulaciones, el periostio (el revestimiento de todo el hueso), las paredes de las arterias, y ciertas estructuras en el cráneo. Otros órganos, como el intestino y los músculos, tienen menos receptores del dolor. Es interesante observar que el cerebro no tiene receptores del dolor en absoluto, por lo que es insensible al dolor.

Los receptores del dolor son terminaciones nerviosas libres. Hay tres tipos de estímulos de los receptores del dolor: mecánicos, térmicos y químicos. Un estímulo mecánico sería, por ejemplo, una presión alta, o un estiramiento, y un estímulo doloroso térmico sería un calor o un frío extremo. Los receptores químicos del dolor pueden ser estimulados por los productos químicos del mundo exterior (ácidos, por ejemplo), aunque también, pueden ser producidos por determinados productos presentes en el cuerpo que son puestos en libertad como consecuencia de un traumatismo, inflamación u otros estímulos dolorosos. Ejemplos: la serotonina, los iones de potasio y los ácidos.

Los compuestos llamados prostaglandinas son liberados con los estímulos dolorosos, y a pesar de que no estimulan directamente los receptores del dolor, hacen que aumente su sensibilidad. El paracetamol y los antiinflamatorios no esteroideos reducen el efecto de las prostaglandinas.